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Shakira Austin está ‘por delante del juego’ en comparación con otras rookies de la WNBA

WASHINGTON — Cada vez que las Washington Mystics y Atlanta Dream se encuentran esta temporada, la historia principal es la de los dos reclutas novatos primero y tercero en general en el draft de este año.

Su tercer cara a cara de la temporada tiene una narrativa convincente una vez más en Entertainment and Sports Arena. Rhyne Howard – perdido por las Mystics al votar en el No. 1 en general para cambiar al tercero, tratando de emular la magia que tuvo la primera vez que jugó en Washington. Shakira Austin, que se ha labrado un papel muy importante en una lista llena de estrellas experimentadas de la WNBA, continúa influyendo en los equipos donde ella no es el foco de ataque.

Pero si alguien colocara el voto de Novato del Año basándose únicamente en la victoria de las Mystics 92-74 el martes por la noche, eso no sería justo. Al final de la temporada, es poco probable que Austin se postule para el prestigioso premio simplemente por el trabajo de Austin con Mystics. No era el punto focal de la ofensiva como lo había sido Howard con Dream. Tampoco es un bloque de construcción importante como Nalyssa Smith en Indiana.

Austin, por ahora, es un jugador de rol en la lista ganadora del campeonato con Elena Delle Donne, Natasha Cloud y Ariel Atkins a la cabeza. No todo lo que vemos este año es como actor de rol, pero ofrece un vistazo al futuro de Mystics.

El martes fue una noche sólida para Austin. No fue espectacular ni nada que destacara en su registro de juego durante una temporada. Sus nueve puntos, siete rebotes, un robo y un bloqueo están al mismo ritmo que su promedio de temporada. Sin embargo, es la encarnación de la influencia que el producto Ole Miss trajo a Washington en solo 22 juegos.

Liderados por la defensa interior de Austin, Atlanta se aferró a 26 puntos en la pintura (10 de los cuales llegaron en el último cuarto, donde las Mystics disfrutaron de una ventaja de 20 puntos). Es más de lo mismo lo que parece este año, ya que Washington es segundo en esa categoría a la defensiva.

“(Para) Shakira, la gente ha dejado de acercarse un poco ahora solo porque saben que estará allí”, dijo Mike Thibault después del partido. “Sus bloqueos de tiro han disminuido, pero su factor de sustitución ha aumentado y creo que eso se debe a la reputación de cómo comenzó la temporada a la defensiva”.

Esa reputación se construyó contra algunos de los mejores jugadores de la liga. En solo el segundo juego de su carrera, Thibault lo convirtió en titular y tuvo a la futura miembro del Salón de la Fama Sylvia Fowles a cargo. Jugó contra Candace Parker, Jonquel Jones y Tina Charles, más que aguantarse en cada partido contra atletas olímpicos y grandes de todos los tiempos.

Austin ha sido titular en todos los juegos desde el 20 de marzo y no muestra signos de renunciar al puesto.

“Sí, creo que me di un buen punto de partida”, dijo Austin a NBC Sports Washington antes del partido. “Solo por defender puedo entrar y realmente hacer lo que necesito hacer con algunos jugadores clave. Pero creo que todavía tengo mucho más en lo que quiero trabajar. Creo que ofensivamente puedo tener éxito con el cortes y un juego de energía y esfuerzo, pero aún no he explorado realmente mi talento. Así que solo trato de equilibrar las cosas y seguir siendo consistente para el equipo”.

Sus compañeros de equipo también notaron la defensa y la protección del aro que brindó. Es un elemento de la alineación del equipo que las Mystics no han tenido desde LaToya Sanders en 2019. Y en muchos sentidos, Austin incluso ha sido inferior a Sanders a lo largo de su larga carrera.

“Puedo ver que se ha adelantado al juego con los novatos, los jugadores de primer año, los jugadores de segundo año”, dijo Myisha Hines-Allen sobre Austin. “Entonces, con él, es como cuando se vuelve más fuerte y aún más confiado, entonces el cielo es el límite para él porque es capaz de hacer lo que quiera en ese campo. Y creo que para mí personalmente, lo que más me sorprendió fue el conocimiento. Defensivamente. Es realmente inteligente en el lado defensivo y no se ve eso a menudo con los novatos”.

El último novato en comenzar para Washington fue Atkins en 2018. Al igual que Austin, Atkins obtiene sus minutos de juego a través de su juego defensivo. Desde entonces, Atkins ha sido un pilar en la lista y acaba de ser nombrado para su segunda selección All-Star.

No se puede negar que el éxito de Atkins fue un gran componente de las actuaciones consecutivas de las Finales de la WNBA de Mystics. Y aunque Thibault no necesariamente creía que el papel de Austin era llevar al equipo a la cima de ser un contendiente al campeonato a principios de la temporada, podría serlo ahora con más por venir.

“Creo que lo más emocionante de Kira para mí es que está dispuesto a aprender”, dijo Atkins después del partido. “Es divertido cuando llega un novato y solo quiere absorberlo todo. Quiere ser genial. La parte interesante de él es que ni siquiera es bueno todavía. Como si hubiera mucho más en lo que podría mejorar y todavía es haciendo un trabajo fenomenal y solo mejorará”.

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