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Todavía con valentía: después de la muerte de Nichelle Nichols, una vieja amiga de Tulsa continúa con el legado | Película

Nichelle Nichols murió el mes pasado. Su vida, con la ayuda de un Tulsan, seguirá teniendo un impacto.

Nichols saltó a la fama como el teniente. Uhura en la serie original de “Star Trek” en la década de 1960. Cambió de la Federación Unida de Planetas a la NASA en la próxima década.

En 1977, la NASA luchó por reclutar científicos, ingenieros y astronautas para su nuevo programa de transbordadores espaciales. Nichols dio un paso adelante para lanzar este desafío: “¿Dónde está mi gente?”

Con el respaldo de la NASA, Nichols se convirtió en el rostro del bombardeo nacional de relaciones públicas y jugó un papel decisivo en el reclutamiento de mujeres y minorías en una agencia que anteriormente parecía un club de chicos buenos. Hubo un total de 8.000 solicitantes para la primera clase luego de la participación de Nichols y, de esos solicitantes, más de 1.500 eran mujeres y más de 1.000 eran candidatos de minorías. Anteriormente, casi no había representación de mujeres o minorías.

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Para una inmersión más profunda, consulte el documental de 2019 (“Woman in Motion: Nichelle Nichols, Star Trek and the Remaking of NASA”) sobre la iniciativa. Está disponible en los servicios de transmisión.

Entre los entrevistados para el documental se encontraba un viejo amigo del Dr. Kerry Mark Joels de Tulsa, quien dijo lo siguiente sobre Nichols: “Cambió el programa espacial para siempre”.

Joels es el presidente de la junta del Total Learning Research Institute, una organización sin fines de lucro con sede en Tulsa dedicada a STEM. Ella dice que está trabajando en ideas para conmemorar el impacto de Nichols en la sociedad y el programa espacial y para inspirar a la próxima generación de mujeres y minorías a alcanzar el estrellato. Él y el productor de documentales David Teek han trabajado con Florida A&M en varios proyectos relacionados.

Aunque a Joels le gustaba ser amigo de Nichols, nunca le impresionó la fama de actuación de Nichols mientras crecía en torno a los negocios en Nueva York. Sus padres son actores, y él es un niño actor que ha expresado personajes en la serie animada “The Space Explorers”.

Un domingo después de la iglesia, cuando Joels tenía 9 años, la familia decidió ir a ver “Fantasía” de Walt Disney en la Academia de Música. El teatro estaba cerrado por reformas, por lo que caminaron hasta el Teatro Gramercy para ver qué se estaba presentando allí.

Joels, ansioso por ver “Fantasia”, ve “¡Oklahoma!”

“Realmente me enamoré de la música”, dijo. “Lo único que quería para mi décimo cumpleaños era un álbum de reproductores, y lo puse”.

Joels se convirtió en Oklahoman en el otoño de 1970 cuando fue contratado en la Universidad Estatal de Oklahoma como parte del esfuerzo de la NASA. Allí obtuvo su doctorado y conoció a una linda rubia de Midwest City que se convirtió en su esposa. Se mudaron a California, donde trabajó en el Centro de Investigación Ames de la NASA. Uno de los primeros lugares que visitó Nichols durante su misión de reclutamiento de la NASA fue el centro de investigación. ¿Por qué? “Nichelle está decidida no solo a lucir bonita y a ser capaz de hablar en profundidad con posibles candidatas a astronautas sobre lo que es la NASA y lo que hace”, dijo Joels.

Se le pidió a Joels que le mostrara a Nichols el centro de investigación. Un compañero de trabajo, David Wilson, estaba devastado porque le asignaron acompañar a un grupo de alumnos de quinto grado por el centro ese día, lo que significaba que no conocería a la actriz de “Star Trek”. Joels compartió esa información con Nichols. Cuando estaban en el auto, vieron a Wilson ya los alumnos de quinto grado, y Nichols dijo: “Detengan el auto”.

Nichols le preguntó a Joels el nombre de un compañero de trabajo, corrió a abrazarlo y dijo: “¡David! No puedo irme sin verte”. Joels dijo que Wilson estaba sorprendido por el encuentro.

“Así es como sé qué tipo de persona es Nichelle”, dijo Joels. “Su atención al detalle y su sentido de presencia para las personas son simplemente increíbles”.

Luego, Joels hizo arreglos para que Nichols volara el Observatorio Aerotransportado de Kuiper cuando se descubrió por primera vez el vapor de agua nocturno en la atmósfera de Saturno. Se ve un meteoro en uno de los telescopios de vigilancia. La tripulación y los astrónomos se pusieron manos a la obra, dijo Joels, pero uno de ellos comentó: “Creo que acabamos de detectar una nave klingon”. Nichols respondió con “frecuencia de llamada abierta, capitán”. La tripulación se volvió loca.

Nichols se quedó en la casa de Joels antes de emprender el viaje y desarrollaron una amistad. Luego, necesitando un descanso, Nichols pasó el fin de semana con su hermana relajándose en la casa de Joels.

Unos meses después de eso, Nichols llamó a Joels y le pidió ayuda. La NASA quiere un informe final de él sobre los esfuerzos de reclutamiento, pronto. Joels tomó un vuelo y fue a su casa en Hollywood Hills, donde trabajaron muchas horas en los informes y terminaron alrededor de las 2 de la mañana.

“Después de eso, éramos como una familia”, dijo.

En 2001, la hija de Joels se convirtió en estudiante de OSU y Nichols fue invitado a una convención en Tulsa. Joels preparó la cena para él, Nichols y su familia. La hija de Joels es enviada a la convención para encontrar a Nichols y pregunta dónde recogerlo después del espectáculo. Obtener acceso a él resultó problemático. Finalmente, Nichols fue advertido de la situación y dijo: “Son familia”.

Joels se mudó de Washington, DC a Tulsa hace 20 años. Sus padres estaban en un hogar de ancianos en Guthrie en ese momento, la familia de su esposa en Oklahoma y su hija terminando la escuela en OSU.

Joels fundó Total Learning Research Institute en 1989. Joels se quedó (era el director creativo de Route 66 Alliance), pero las operaciones del instituto virtual se trasladaron a Florida A&M, que según él es una de las principales instituciones de investigación de HBCU. Pasará a llamarse Iniciativa de Investigación de Aprendizaje Total y tendrá su sede en el centro de excelencia STEM de la universidad.

“Nuestra misión es desarrollar más mujeres y minorías en el espacio”, dijo Joels. “Me tomo esto muy en serio. Y no solo por Nichelle, sino que es algo que ha sido mi principal valor a lo largo de mi carrera. Obviamente, esa es una de las cosas con las que Nichelle y yo resonamos es que básicamente cambió fundamentalmente el programa espacial al hacerlo diverso”.

Antes de mudarse a Tulsa, Joels trabajó en el Smithsonian y fue director fundador de la división de educación del Museo Nacional del Aire y el Espacio. Se le ocurrió una estrategia exitosa para atraer a más visitantes de minorías.

Nichols siguió visitando a Joels durante su estancia en la Costa Este. Cenaron en un restaurante de mariscos y llamaron la atención del curioso.

“Al otro lado de la barra, pudimos ver unas cuatro o cinco personas mirando hacia arriba y hablando y mirando hacia arriba y hablando”, dijo Joels. “Uno de ellos caminó vacilante alrededor del bar y apareció entre Nichelle y mi esposa. Y miró a Nichelle y dijo: ‘Disculpe. No quiero molestarte, solo queremos asegurarnos de que eres quien creemos que eres”.

Nichols sonrió y dijo: “Sí, tal vez”.

Luego, el hombre curioso se volvió hacia la esposa de Joels, una rubia platinada, y dijo: “¿Y tú eres Sally Struthers?”.

“Mi esposa está confundida”, dijo Joels. “Nichelle dijo: ‘Oh, Sally. Puedes decírselo’ sin dudarlo. Simplemente, como dije, siempre está presente, siempre se preocupa, siempre está alerta. Es una persona increíble”.

Joels dijo que su hija viajó de Oklahoma City a Tulsa para poder tener recuerdos familiares de Nichols después de su muerte: “La gente se ha comunicado con sus condolencias y ha sido increíble porque compartimos muchas historias y el tiempo que pasamos juntos”.

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jimmie.tramel@tulsaworld.com

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